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Stories: Opening of Valencia (English and español)

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Opening of Valencia (English and español) 15 Apr 2002
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The Opening of Valencia, Venezuela for the Preaching of the Gospel

Dedicated to the People of Venezuela and in Memory of Elder Neil O. Gruwell and Elder Drew F. Miles and in Appreciation of all the Missionaries Who Contributed to this History

(Compiled by Alan K. Manning, October 2000)


On January 16, 1968 Elder Dennis Roberts and Elder Lynn Heward were serving in the city of Maracaibo, Venezuela. They received word from President Ted E. Brewerton of the Central American Mission that they along with two other missionaries were being called to open up the city of Valencia, Venezuela for the preaching of the gospel. In January of 1968 the entire country of Venezuela was still a part of Central American Mission, headquartered in San Jose, Costa Rica.

In his letter, President
Brewerton gave the following written instructions to the missionaries: "We'd like Elders Heward as D.L. (district leader) with Elder J. Blake and Roberts laboring with Elder Cannon to open the door to salvation to the people of Valencia. Please take your supplies with you and I want to recommend that you all fast and pray two or three meals the 18th or 19th and go to Valencia the 19th. …You can follow the sequence, in order: (1) a place to live, board and room; (2) a place to baptize; (3) the usual division of the city for you the challenging and testifying missionaries. …I believe you should start a Sunday school immediately in conjunction with Brother Anderson, we will bring hymnbooks and sacrament supplies when we come. I expect a great harvest to come from you four in that great city."

The missionaries decided to travel to Valencia by "por puesto" (taxi) along with Elder Blake who was traveling from Costa Rica. He would meet Elder Roberts and Elder Heward in Maracaibo and the three of them would travel together. Elder Erik Cannon would join the other missionaries in Valencia. He was being transferred from Caracas.

The three missionaries planned on leaving Maracaibo, Friday morning at 7:00 AM on January 19th. They finally got underway about 8:00 AM after a small disagreement with the driver over the price. They agreed to pay 70 Bolivares each ($16.00) for their fare.

Their journey from Maracaibo was not with out incident. From the town of Coro the missionaries decided to take a side trip to Punto Fijo. The Creole Petroleum Company's refinery, the largest in the world at the time, was located there. The missionaries took a tour of the refinery and then entered one of the offices to ask permission to take photos of this huge facility. They were informed by the "jefe" (boss) that they were not permitted to take photos from inside the refinery. They said they would go back to the road and take pictures from a distance. The gentleman in charge said that would be permissible. The local authorities didn't have the same information and as the missionaries were taking photos the local police and National Guard troops surrounded the three Elders. They were summarily arrested and escorted to the local "guardia nacional's (army) headquarters. There they were questioned several times by different individuals. After their interrogation, they were left to "cool their heels" for between two and a half and three hours. Finally, three of the "jefes" from the refinery came over and asked the missionaries some more questions. They then talked to the "comandante" (commander). Within a few minutes the missionaries were finally released from custody. They were only too happy to be on the way again.

On the way back to the town of Coro they witnessed a potentially fatal auto accident. A small foreign sports car was traveling towards them when it swerved to miss a "chiva" (goat) that ran into the middle of the road. The small car had to serve back in the other direction to avoid the "por puesto" (taxi) that the missionaries were riding in. The driver was "fish tailing" across the roadway when his vehicle rolled completely over and landed on its wheels in a ditch on the side of the road. The driver got out of his car, picked up his "pop out" windows threw them in the back seat and drove away. The car was dented and scratched but evidently the driver was not seriously injured.

The Elders finally arrived in Valencia at 11:00 PM, six hours behind schedule. Elder Erik Cannon had arrived in Valencia earlier that day from Caracas with the Zone Leader, Elder Fred Podlesny and his companion, Elder Drew Miles. Elder Cannon and his traveling companions spent most of Friday looking for rooms to rent at local "pensiones" (boarding houses). They found several but decided to let the other three missionaries help make the final decision. The four new missionaries stayed the first night in Valencia at Brother & Sister Vernon Anderson's home. Brother Anderson was an official for the United States Peace Corps. He had moved to Valencia with his family from Caracas where all eight family members were active in the small branch located there.

The next day, Saturday, the missionaries continued their search for a place to rent. They had decided against the "pensiones" (boarding houses) Elder Cannon had looked at on Friday. At the end of the day they still didn't have a place to stay so they checked in to the Hotel San Jose until they could find more permanent accommodations.

On Sunday, January 21, 1968, the newly formed Valencia branch held its very first meeting. They met in the home of Brother & Sister Anderson. Elder Dennis Roberts conducted the meeting. Each of the four new Elders gave a short talk. Sister Anderson led the singing and Brother Anderson blessed the Sacrament. Their two sons, who were about 15 or 16 years of age, passed the Sacrament to the small congregation of about fifteen or sixteen people. The only other member of the Church in Valencia was a Sister Rindings. Her husband was not a member but she wanted her two children, a son and a daughter, to learn more about the gospel. She encouraged the missionaries to teach them the missionary discussions.

After Sunday dinner with the Anderson family the Elders continued their search for a place to live. The local university was scheduled to start classes in a couple of weeks and rooms were going fast. This time, however, they were more successful in finding satisfactory accommodations. Elder Heward found a place at one end of the city and Elder Roberts and his companion found a room on the opposite side of town. Elder Roberts and his companion were assisted by two helpful college students who drove them around town in their car. The missionaries moved in the next day around noon. The Andersons used their station wagon to help move both sets of Elders into their new living quarters.

Elder Roberts was pleased with their selection. Their room was inexpensive and it was well located, close to a bank, post office, dry cleaner, laundry mat, buses, and the telegraph office. Their room included food too. The missionaries were accustom to doing their own cooking so they had to get use to "criollo" (Venezuelan) food for the first time. They didn't have a phone but they were not far from the telephone office where they could make free phone calls. Unfortunately, there was no easy way for the other Elders to contact them.

On Monday afternoon this small group of pioneer missionaries began mapping out their plans to begin preaching the gospel to the citizens of this small but growing industrial city.

Elder Lynn Heward served as the first District Leader in Valencia and was placed in charge of organizing the initial missionary efforts. His companion was Elder J. Blake. Elder Dennis Roberts and Elder Erik Cannon were assigned as companions. The newly arrived missionaries soon began their proselyting efforts in earnest. They all worked hard and Elder Roberts and Elder Cannon were soon putting in over 80 hours a week. The Lord began blessing them and their extraordinary efforts began to bear fruit. Elder Heward said that they "were soon teaching some golden contacts". One of the families they began teaching was the Castillos. In addition to Sr. & Senora Castillos there were several teen aged children. The mother was afflicted with a painful physical condition. She was given a priesthood blessing by the missionaries and the pain stopped immediately. The Castillos moved shortly thereafter to the city of Maracay. One of the daughters later attended BYU where Elder Heward renewed her acquaintance.

Elder Roberts reports that the very first home they called on they were invited back to have dinner with the family. They soon gave their first "charla" (missionary discussion) and had several more appointments to teach. Elder Roberts writes in his journal, "I would love to begin giving lessons again (its been about nine months since I gave a 'good' lesson)…"

He goes on to relate another experience he and his companion had while "tracting". Elder Roberts says their day started out much like the other days they had experienced in Valencia but as the day wore on they began to be rejected more and more harshly by the people they were trying to share the gospel with. He related how he had this same thing happen to him before. He knew that in spite of the negativity of the people if he and his companion worked harder and walked a little faster that they would eventually find someone prepared to hear the gospel. A short time later they knocked on a door and when the man heard that they represented the Mormon Church, he asked them to come in. They were able to spend time discussing the gospel with him. The man was eager for the missionaries to come back and teach him a discussion. They scheduled an appointment for Monday evening.

On Saturday, Elder Roberts and Elder Cannon paid a visit to the minister of the Community Church. The minister was from England. He held the belief that all churches were good but not any one was perfect and that you could be saved in whatever church you belonged to. The missionaries decided to attend his services on the following day. Elder Roberts said they were nice but he felt like his testimony of the restored Church had been strengthened.

The missionaries returned on Monday evening and taught both their new investigators the first discussion. The Elders were impressed with the answers that this wonderful couple gave to their gospel questions. The man was the son of an evangelical minister and didn't believe his father had the true authority of God. The "Senora" was Catholic and read the Bible every day for fifteen minutes but knew that it contained many errors. Elder Roberts reports that the couple asked them if they could come back to teach them more about the restored Church. The Elders set up another appointment for that Saturday. The couple did not have any children. They lived in a beautiful home in one of the nicest sections of Valencia.

Earlier that same day the Zone Leader, Elder Fred Podlesny, and his companion Elder Bill Boden arrived in Valencia to work with the Elders for two days. On Wednesday, Elders Roberts and Cannon rode back to Caracas with the Zone Leader and his companion to attend a missionary conference with President Brewerton and Elder Theodore Tuttle of the Council of Seventy. They began the return trip to Caracas at night. They drove on the modern freeway that connects Valencia with the capitol. There was a large grass fire crawling over the hills near the freeway. It was dark and smoky and there was a stiff wind blowing across the roadway. The little rear engine VW was weighted down with the four missionaries and their luggage. With the strong cross winds the car was pulling to the left as well as riding light on the front wheels. Elder Podlesny, who was driving, said, "It was more like steering a boat, than a car." The elders felt that the Lord was watching over them as they traveled in difficult circumstances.

The missionary conference began at about 10:30 AM on Wednesday morning. They met at the Hotel Conde next to El Silencio in the heart of Caracas. There were 24 missionaries in attendance at the conference and they were all interviewed by Elder Tuttle. The interviews lasted until 3:30 PM at which time they had a testimony meeting.

An announcement was again made at the conference that the city of Merida would soon be opened up for the preaching of the gospel. Elder Bill Wingo and Elder Nathan Richards would be transferred from Caracas, and Elder Dennis Clark and Elder Alan Manning would be transferred from Maracaibo to open up this new city located high in the Andes Mountains. These four Elders were scheduled to leave on Friday but because of delays in obtaining visas for the missionaries who were going to replace them their departure for Merida was changed to February 20th, 1968.

After the testimony meeting Elder Tuttle spoke to the missionaries. He challenged them to increase their number of baptisms. He also showed them how they could work 80 hours a week and do things that they previously didn't think were possible. Some of the missionaries resisted President Tuttle's counsel. President Brewerton said he loved the missionaries but he then rebuked them for questioning the counsel and instructions given by Elder Tuttle. Right after the conference concluded the four Valencia Elders hired a "por puesto" (taxi) for the trip back home. They left Caracas about 10:00 PM and arrived in Valencia about midnight.

Elder Cannon and his companion were teaching the Oriana family. After the first two missionary discussions they stopped smoking and drinking. Elder Roberts says, "They are a choice family and will make excellent members of the church and leaders of the branch."

One of the first assignments that President Brewerton gave the new missionaries in Valencia was to find an appropriate place to hold Sunday services. Elder Roberts reports that they had to suspend their proselyting efforts and spend several days looking for a place to hold Sunday meetings. It was difficult because no one seemed to want them. Elder Roberts says that, "It has been a constant run around and we keep getting the cold shoulder." "None of the schools want us because of their fear of the Catholic Church." "We have checked almost every possible place that we (and many other people) could think of." "We have visited every private school that we know of and also some Catholic schools, but it is always the same answer." "Right now we have two or three possibilities." "One is the American school in El Trigal, the other is a theater…" and the other is a lead from a lady who teaches English here in Valencia. Elder Roberts says they continued their search for a place to meet "…with lots of faith".

The elders hard work was beginning to pay off. One missionary reports that "the work is going enthusiastically well". "We now have four real sharp investigator families."

In Venezuela, Thursday was designated as "D-Day" or diversion day. It was changed to Thursday because that was the day the "mercado libre" (open-air market) was open for shopping. Living in Venezuela was more expensive than living in Central America and the missionaries could not afford to shop at the local "super mercado" (super market) for all their food.

Just a few weeks after arriving in Valencia, Elder Roberts and Elder Cannon were involved in their normal "D-Day" activities. After dropping off their laundry at the "lavo mat" (laundry mat) they stopped by the Post Office to check for mail. Elder Roberts received a letter from President Brewerton. The letter started off talking about the up coming missionary conference and the work there in Valencia. The second paragraph began, "We are happy to call you to go back to Caracas; and you should be there Thursday, February 22, in order to assume the duties of Zone Leader, replacing Elder Podlesney". "This should give him ample time to convey the duties of his responsibility." "He will be leaving Caracas on Monday, March 4." Elder Roberts was stunned and almost blacked out as he tried to get control of his feelings. He had never even served as a District Leader and now the President wanted him to be responsible for a Zone that included 26 missionaries and two cities. They were over a thousand miles from the Mission Home and the Zone Leader ended up making many important decisions on his own. He felt that there were several Elders with more experience and ability than he had.

Before Elder Roberts left for his new assignment he decided to get his Venezuelan driver's license since he would be driving the mission vehicle when he got to Caracas.

On Wednesday, the day before Elder Roberts was scheduled to travel to Caracas to assume his new duties as the Zone Leader, he and Elder Cannon met a Peace Corps worker who gave them several good suggestions of where to look for a place to hold their Sunday meetings. They checked out a couple before they had to return home to meet Elder Podlesny. He drove to Valencia to pick up Elder Roberts and to bring over his replacement, Elder Jack Davidson. Elder Drew Miles came along as well. He was being transferred to Maracaibo to take over as the Zone Leader in that area of the mission. Elder Miles was replacing Elder Dennis Love who was being transferred back to Caracas to be Elder Robert's new companion after Elder Podlesny's departure for home.

Just a few months after the first missionaries began proselyting in Valencia they had their first baptismal service. Elder Erik Cannon and his companions Elder Dennis Roberts and Elder Jack Davidson had been teaching a couple, Sr. & Sra. Perez. The Perez accepted the message of the restored gospel brought to them by these North American missionaries. Brother Joseu Perez (Orellano) was baptized first and his wife, Gloria Rose Williams (Courtois) de Perez, followed the next week. They were the very first convert baptisms in the recently opened city of Valencia. They were baptized in a local river and were confirmed members of the Church of Jesus Christ of Latter Day saints on the riverbank.


Published here with permission from the author, December 18, 2001.






LA HISTORIA DE LOS PRIMEROS DÍAS DE LA OBRA DEL SEÑOR IN VALENCIA, VENEZUELA



Dedicada al pueblo de Valencia y a la memoria de los misioneros Elder Neil O. Gruwell y Elder Drew F. Miles y con gratitud a todos los que contribuyeron con esta historia


Por Alan K.
Manning
Recopilador, Investigador, Editor

(corregida, febrero de 2002)


En enero de 1968, Elder Dennis Roberts y Elder Lynn Heward servían como misioneros en la ciudad de Maracaibo, Venezuela. El día 16 ellos recibieron una correspondencia del Presidente Ted E. Brewerton de la Misión Centroamericana. Él les informó que enviaría a ellos y a dos otros misioneros con el fin de abrir la ciudad de Valencia para la obra misional. En aquel entonces la República de Venezuela formaba parte de la Misión Centroamericana con sede ubicada en San José, Costa Rica.

En la carta enviada por el Presidente Brewerton, él proporcionó las instrucciones siguientes a susodichos misioneros, "Queremos que Elder Heward como el nuevo LD (Líder de Distrito) sierva como el compañero del Elder J. Blake y que (Elder) Roberts labore con el Elder Cannon y que todos ustedes abran el camino de la salvación a los ciudadanos de la ciudad de Valencia. Por favor, llévense los enseres necesarios (folletos, Libros de Mormón, proyectores, grabadoras, filminas, franelografos, ayudas visuales etc.) y recomiendo que todos ayunen y oren el 18° o el 19° y que salgan rumbo a Valencia el decimonoveno. Realicen estas instrucciones en el orden siguiente: (1) consigan pensión completa, (2) busquen un sitio en donde se puede celebrar los servicios bautismales, (3) como de costumbre, dividan la ciudad en áreas iguales; (cada compañerismo estaría a cargo de su área) y al final yo hago hincapié en que testifíquen al pueblo (de Valencia) y que desafíen a ellos a aceptar el evangelio restaurado. Creo que deben iniciar una Escuela Dominical conjunto con el Hermano Anderson, nosotros nos llevaremos los himnarios y los enseres para la Santa Cena cuando vengamos. Yo espero de Uds. una cosecha abundante en esa gran ciudad."

Los misioneros hicieron planes de viajar a Valencia en carros por puesto con Elder Blake quien llegaba por avión desde Costa Rica. Él se reuniría con Elder Roberts y Elder Heward en Maracaibo y los tres viajarían juntos rumbo a Valencia. El Elder Erik Cannon se juntaría con sus compañeros en Valencia. Él llegaría de Caracas.

Los tres misioneros planeaban partir Maracaibo el 19 de enero a las siete de la mañana. No se marcharon hasta las ocho a resultas de un desacuerdo con el chofer sobre la tarifa. Al final ellos convenieron a pagar setenta bolívares cada uno.

Éstos no realizaron el viaje para Valencia sin dificultades. Cuando pasaban por el pueblo de Coro, los misioneros decidieron viajar al pueblo de Punto Fijo. La Companía Petrolero Creole poseía allí una refinería, la segunda más grande en todo el mundo. Mientras se hallaban en Punto Fijo, los misioneros hicieron una gira de la facilidad que estaba localizada allí. Después ellos entraron a las oficinas de la companía para pedir permiso para tomar fotos. Les informaron que no se permitía tomar fotos adentro de la refinería. Al resulto los misioneros les explicaron que iban a tomar fotos desde la carretera cercana. Uno de los jefes les dijo que sí, se permitía tomar fotos de allí. Salieron para la carretera y al empezar a tomar fotos, los rodearon la Guardia Nacional y la policía. Los detenaron y los acompañaron a la jefatura local de la Guardia. Varias personas diferentes los interrogaron varias veces. Después los dejaron solos por entre dos horas y media y tres horas. Al final tres jefes de la refinería vinieron y hicieron más preguntas a los misioneros. Enseguida éstos hablaron con el comandante. A poco tiempo después los élderes recibieron permiso para que pudieran salir. Estaban muy felices y enseguida salieron para Valencia nuevamente.

Al regresar al pueblo de Coro los misioneros presenciaron un choque automobilístico. Un carro sport viajaba hacia la dirección del carro por puesto de los élderes cuando de repente éste se echó a un lado para que no aplastara una chiva. El auto hizo otra vuelta violente para que no chocara el por puesto. El chofer del coche los pasó pero empezó a deslizarse y al final perdió el control del vehículo. El carro pequeño volcó y se detuvó recto en el arroyo al lado de la carretera. El chofer se bajó y recogió el parabrisas y ventanillas. Las echó en el asiento y subió al coche y se fue. El auto tuvo muchos rayones y abolladuras pero el chofer aparentemente salió ileso.

Al final los élderes llegaron a Valencia a las once de la noche, seis horas atrasadas. Elder Cannon ya había llegado de Caracas con el Líder de Zona, Elder Fred Podlesny. El compañero de Elder Podlesny, el Elder Drew Miles, los acompañó. Los tres misoneros buscaron hospedaje y revisaron muchas pensiones. Encontraron varias habitaciones pero en fin creyeron que sería mejor que los otros la selecionaran. La familia Anderson hospedó a los cuatro misioneros la primera noche en Valencia. El Sr. Anderson era oficial del Cuerpo de Paz. Su familia de ocho personas recién se reubicó a Valencia de Caracas. Toda la familia asistía a la rama nueva de la Iglesia allí. De hecho, el Hermano Anderson era consejero al Presidente de Rama, Carl Wilcox, antes de mudarse a Valencia.

Al día siguiente, el sábado, los élderes continuaban busacando alojamiento fijo. A ellos no les gustaron las habitaciones que Elder Cannon y sus compañeros habían revisado el día anterior. Para la tarde todavía no habían encontrado vivienda adecuada, por consiguiente se registraron en el hotel San José. Se hospedaron allí hasta que conseguiesen alojamiento fijo.

El domingo, 21 de enero de 1968, la nueva rama de Valencia hizo su primera reunión. Cada uno de los cuatro misioneros se colocó de pie para presentar un discurso. La Hermana Anderson dirigió la música y el Hermano Anderson bendijo la Santa Cena. Sus hijos, que tenían quince o dieciséis años, repartieron la Santa Cena a la congregación de quince o dieciséis personas. El único otro miembro de la Iglesia en Valencia era la Hermana Rindings. Su marido no era miembro y sus hijos tampoco. Ella quería que sus niños aprendieran más acerca de la Iglesia. Deseaba que los élderes enseñaran el evangelio restaurado a ellos.

El mismo domingo, después de haber cenado en casa con la familia Anderson, los élderes salieron nuevamente para buscar hospedaje. La universidad local iba a comenzar clases al poco tiempo y las pensiones se llenaban rápidamente. En esta ocasión resultaron más éxitos. Elder Heward encontró una pensión agradable que estaba ubicada al otro lado de la ciudad. Elder Roberts y su compañero también encontraron vivienda adecuada. Dos universitarios les ayudaron y los llevaron en su carro a fin de buscar alojamiento. Los misioneros se mudaron al día siguiente al mediodía. Los Andersons utilizaron su auto para llevar el equipaje y los enseres misionales a las pensiones de los misioneros.

A Elder Roberts le gustó la pensión de él. Era económica y bien localizada, estaba cerca del banco, del correo, de la tintorería, de la lavandería, de las paradas de tranporte público y de la empresa de cables. No tenía teléfono pero estaba cerca de la oficina de la companía de teléfonos. Allí se podía llamar por teléfono sin costo. Les servían tres comidas diarias al estilo Venezolano. Los misioneros estaban acostumbrados de cocinar todas sus comidas. Ahora, tendrían que acostumbrarse a la comida criolla por primera vez.

El lunes por la tarde este grupo pequeño de pioneros misioneros se juntaron con el fin de organizarse para iniciar la predicación del Evangelio a los habitantes de esta ciudad industrial.

Los nuevos misioneros comenzaron la obra misional en Valencia con empeño. Al poco tiempo los élderes Cannon y Roberts lograron trabajar más de ochenta horas a la semana. El Señor les bendijo a ellos y sus esfuerzos comenzaron a dar frutos. Elder Heward dijo que "al poco tiempo estaban enseñando a investigadores dorados (personas listas para escuchar el mensaje de la restauración). Uno de estos era la familia Castillos. En esta familia habían varios jóvenes. La madre estaba aquejada de una condición física que era muy dolorosa. Los élderes la bendijeron y el dolor se detuvo enseguida. Dentro de pocas semanas la familia Castillos se mudó a Maracay. Más tarde, una de las hijas de esta familia se matriculó en la Universidad de Brigham Young donde Elder Heward la conoció nuevamente.

La primera familia que los élderes Cannon y Roberts conocieron tocando puertas les invitó a cenar en casa con ellos. Al poco tiempo presentaron su primera charla y fijaron muchas otras citas para compartir el mensaje del evangelio restaurado a los ciudadanos de Valencia. Elder Roberts anotó en su diario, "Me gusta mucho presentar charlas nuevamente (ha pasado casi nueve meses que yo he presentado una charla completa)…"

Elder Roberts contó otra experiencia que les ocurrió mientras tocaban puertas. Él dijo que el día comenzó como los demás pero mientras el día pasaba, la gente los rechazaba más y más. Empezaron a tratarles con mucha descortesía. Él relató que había tenido esta misma experiencia dos veces anteriormente. Elder Roberts se daba cuenta de que si él trabajaría con aun más empeño y si andaría con pasos un poco más rápidos que al final lograría encontrar a alguien bien listo para escuchar el mensaje del evangelio restaurado.

Al poco tiempo ellos tocaron la puerta de una casa muy hermosa que estaba ubicada en una urbanización próspera de la ciudad. Cuando el señor de la casa llegó a la puerta de la calle y se dio cuenta de que éstos representaron a la iglesia Mormona él les invitó pasar adelante. Los élderes les explicaron a él y a su esposa las doctrinas de la restauración. (Este matrimonio no tenía niños en esa época.) El señor estaba bien animado y quería que los misioneros regresaran en otra ocasión para enseñarles más. Se citaron para el lunes que viene por la noche.

Los élderes volvieron el lunes y les enseñaron la primera charla. Los misioneros estaban muy impresionados con las respuestas de este señor y su esposa. El padre del marido era pastor de otra iglesia pero él no creía que su padre tenía la autoridad de Dios. La señora era Católica y leía la Santa Biblia por quince minutos todos los días. Ella se daba cuenta de que la Biblia contenía muchos errores. Elder Roberts contó que ellos les solicitaron que regresaran para compartirles aun más sobre las doctrinas del evangelio restaurado. Los élderes hicieron una cita para el sábado.

El lunes, el Líder de Zona, Elder Podlesny, y su compañero nuevo, Elder Bill Boden, llegaron a Valencia. Vinieron con el fin de trabajar con los élderes por dos días. El miércoles, Elder Roberts y Elder Cannon se fueron para Caracas con el Líder de Zona y su compañero para asistir a una conferencia de misioneros. El Presidente Brewerton y Elder Theodore Tuttle de Los Setenta asistirían a esta misma conferencia también.

Éstos empezaron su viaje para Caracas por la noche. Viajaban por la nueva autopista que juntaba las dos ciudades. Había un incendio en las colinas en las afueras de Valencia y el incendio se acercaba a la autopista. Estaba muy oscuro por el mucho humo. También era un viento fuerte que soplaba a través de la autopista. El carro pequeño estaba bastante pesado con una carga de cuatro misioneros y su equipaje. Con los vientos fuertes el carro se manejaba a la izquierda y estaba bastante ligero en las ruedas delanteras. El chofer, Elder Podlesny, dijo que, "¡El carrito manejaba más como un barco que un automóvil!" Los misioneros creían que el Señor les cuidaba mientras viajaban bajo estas condiciones fuertes.

La conferencia comenzó el miércoles por las 10:30 de la mañana. Se celebró la reunión en el Hotel Conde que estaba situado junto a El Silencio que está ubicado en el centro de la ciudad. Asistieron venticuatro misioneros. Elder Tuttle entrevistó a cada uno de ellos. Las entrevistas se tardaron hasta las tres y media de la tarde. Después de las entrevistas hicieron una reunión de testimonios.

Anunciaron en la conferencia que pronto enviarían a cuatro misioneros con el fin de abrir la ciudad de Mérida para la obra misional. Elegieron a los élderes Wingo y Richards de Caracas y a los élderes Manning y Clark de Maracaibo a fin de emprender la predicación del Evangelio en esta ciudad Andina. Éstos iban a partir en los primeros días de febrero pero a resultas de algunos problemas con las visas de sus reemplazos, no pudieron salir a tiempo. Al final éstos se marcharon para Mérida el 20 de febrero de 1968.

Después que terminó la reunión de testimonios, el Elder Tuttle habló a los misioneros. Él les dio un desafío de aumentar el número de bautismos. Él también les demonstró como ellos podían trabajar ochenta horas cada semana y cómo podían hacer cosas que no creían que eran posibles. Algunos de los élderes se resistían a aceptar los consejos de Elder Tuttle. El Presidente Brewerton respondió que amaba a los misioneros pero los reprendió por haber rechazado el consejo y las instrucciones de Elder Tuttle.

Después de la conferencia estos cuatro élderes alquilaron un carro por puesto para regresar a Valencia. Partieron Caracas por las diez de la noche y llegaron a Valencia por medianoche.

Elder Cannon y su compañero enseñaban a la familia Oriana. Después de dos charlas ellos dejaron de fumar y tomar bebidas alcohólicas. Elder Roberts dijo que, "Es una familia escogida y serán excelentes miembros de la Iglesia y líderes en la rama".

Los misioneros buscaban un salón donde podían hacer las reuniones los domingos. Elder Roberts contó que tenían que dejar de predicar y pasaban varios días buscando otro sitio en donde reunirse. Era bastante difícil porque nadie los quiso. Elder Roberts dijo que, "Ha sido un mal gasto de tiempo y nadie nos quiere. Ninguna de las escuelas nos quiere por miedo de la iglesia Católica. Hemos revisado casi todos los lugares posibles o todos los sitios que nosotros y otros conocen. Hemos visitado a todas las escuelas particulares y también a unas pocas escuelas Católicas pero cada vez recibimos la misma respuesta. Ahora todavía hay dos o tres posibilidades. Una es la escuela Americana que está ubicada en El Trigal, y la otra es un teatro… y la otra posibilidad salió de una señora que enseña inglés aguí en Valencia." Elder Roberts dijo que continuaban buscando donde reunirse "…con mucha fe".

Los esfuerzos de los élderes comenzaron a dar frutos. Uno de los misioneros contó que "la obra anda muy bien. Ahora tenemos cuatro muy buenas familias investigadores."

En Venezuela, designaron los jueves como el "D Day" o día libre. Lo cambiaron porque en Caracas el mercado libre estaba abierto todo los jueves. Era costoso vivir en Venezuela en comparación con Centroamérica y los misioneos que vivían en Caracas no tenían con que de comprar la comida en el super mercado.

Unas pocas semanas después de haber llegado a Valencia, Elder Roberts y Elder Cannon caminaban haciendo las tareas típicas de "D Day" (el día libre). Pasaron por la lavandería para dejar su ropa sucia y después pasaron por el correo. Elder Roberts recibió una correspondencia del Presidente Brewerton la cual le brindó información sobre la conferencia de misioneros que se celebraría pronto. El Presidente también quería saber cómo andaba la obra en Valencia. El segundo párrafo comenzó así, "Estamos felices de mandarle a la ciudad de Caracas nuevamente. Ud. debe estar allí para el jueves el 22 de febrero, para asumir las responsabilidades de Líder de Zona, reemplazando a Elder Podlesny. Esto le dará a él bastante tiempo para que le comunicara sus nuevas responsabilidades. Elder Podlesny se marchará de Caracas el lunes, el 4 de marzo." Al leer esto, Elder Roberts se aturdió, se puso debil y casi se desmayó. Él nunca ha sido ni un Líder de Distrito y ahora el Presidente quería que el desempeñara como el Líder de Zona, encargado de veintiseis misioneros y la obra misional en dos ciudades. Los misioneros en Venezuela estaban más de mil quinientos kilómetros de las oficinas de la misión y por eso el Líder de Zona tenía que hacer muchas decisiones por si mismo. Elder Roberts creyó que existían varios misioneros en Venezuela más capacitados y con más experiencia que él poseía.

Antes de que saliera para su asignación nueva él decidió obtener su licencia para manejar porque también le encargaron el carro de la misión (el Volkswagen) que se hallaba en Caracas.

El miércoles, el día antes de que Elder Roberts se fijara para viajar para Caracas a fin de asumir sus deberes nuevos, él y Elder Cannon conocieron a un trabajador del Cuerpo de Paz. Él les dio muchas surgerencias buenas sobre dónde se puede encontrar localidades para las reuniones dominicales. Revisaron dos sitios antes de que volvieran para reunirse con Elder Podlesny.

Elder Podlesny viajó a Valencia por Elder Roberts y llevó a su reemplazo, Elder Jack Davidson. El Elder Drew Miles los acompañó. Le cambiaron a Elder Miles a Maracaibo para asumir las responsibilidades de Líder de Zona allí. Él reemplacería a Elder Love quien transfirieron a Caracas para servir como el nuevo compañero de Elder Roberts después de que saliese Elder Podlesny para casa.

Dos meses después de que los primeros misioneros iniciaron la obra del Señor en Valencia se celebró el primer servicio bautismal. Elder Erik Cannon y sus compañeros Elder Dennis Roberts y Elder Jack Davidson habían enseñado a los Perez. Éstos aceptaron el mensage del evangelio restuarado que les brindaron los misioneros. El hermano Joseu Perez (Orellano) se bautizó primero y su esposa, Gloria Rose Williams (Courtois) de Perez, se bautizó la próxima semana. Fueron los primeros conversos en la ciudad de Valencia. Se bautizaron en un rio cercano y les confirmaron miembros de La Iglesia de Jesucristo de los Santos de Los Últimos Días en la orilla del rio.

Estos pioneros misioneros realizaron una magnífica labor en sembrar los simientos para el progreso futuro de la Iglesia y ahora sus esfuerzos están siendo compensados. El evangelio restaurado está brotando por todas partes de esta región del país. Semillas sembradas están creciendo y ya hicieron árboles fuertes y están echando más frutos. Al resultado hoy en día se encuentran muchos miembros de La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días en la ciudad de Valencia y en sus alrededores.


Publicado aquí con permiso del autor, 18 de diciembre 2001.

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